什麼是益生菌?

我們生活中的飲用水以及吃的食物中,都含有各式各樣的微生物,這是自然界正常的現象。只是,有些微生物是會致病的,因此,人們從長期的經驗中學會了烹煮,利用溫度殺滅或減少食物中的微生物,讓人們吃的更安全。

然而微生物並非都是有害的,有益的微生物也相當多,例如,以微生物發酵生產有用的物質,如抗生素、味精、酒、醬油、醋等,此時我們吃的是微生物的代謝產物而非微生物本身。另有一類有益的微生物,我們吃的是微生物本身,如乳酸菌、酵母菌等,常以活的微生物狀態進入人體,這類微生物對人體健康有正面功效。

學術上的用詞「probiotics」,中文譯為「益生菌」或「原生保健性菌種」,為科學家經研究證實後,於1965年首度發表,目前probiotics的定義可為「活的微生物,可改善宿主(如動物或人類)腸內微生物相的平衡,並對宿主有正面的效益」。

經過科學家近四十年來的研究,有些益生菌的功效比原先的定義更為廣泛;而益生菌主要所指的即是乳酸菌和部分酵母菌。